Infine, Il Mio Cuore Immacolato Trionferà!

2Lo spirito cattolico di Cristoforo Colombo

Lo spirito cattolico di Cristoforo Colombo
Lo spirito cattolico di Cristoforo Colombo

Al tramonto, l’inno Salve Regina risuonò attraverso l’Atlantico. Novanta uomini stavano sui ponti di tre barche, guidati in preghiera da Cristoforo Colombo, il capitano straniero di cui avevano imparato a fidarsi. Avevano mantenuto lo stesso rituale delle preghiere serali da quando avevano lasciato la Spagna mesi prima, ma stasera era diverso. Domani sarebbe stata la festa di Nostra Signora del Pilar, la grande patrona della Spagna. Colombo aveva promesso ai suoi uomini che se non avessero avvistato la terra entro il giorno della sua festa, avrebbe ordinato alle navi di tornare indietro, promessa che intendeva mantenere. Sapeva che la Madonna non avrebbe abbandonato l’impresa per la quale aveva tanto lavorato. I segnali che indicavano che erano vicini alla terra aumentavano di giorno in giorno.

Mentre Colombo saliva i gradini della sua cabina, il suo sguardo cadde istintivamente verso l’orizzonte occidentale. In lontananza scorse una luce, come una candela che si alzava e abbassava sulle onde. Subito chiamò un altro uomo, che confermò l’avvistamento. Gli equipaggi di tutte e tre le navi furono allertati, ogni uomo era sul ponte, scrutando eventuali segni di terra nelle vicinanze. Alle 2 del mattino si udì il grido: “Tierra!” Terra! L’eccitazione dell’equipaggio era tale che quasi non si accorsero delle molte ore necessarie per navigare nell’insidiosa barriera corallina che circondava la loro nuova destinazione. Mentre Colombo si inginocchiava sulla spiaggia per ringraziare, dalle sue labbra salì la seguente preghiera:

“O Signore, Dio eterno e onnipotente, con la tua santa parola hai creato i cieli, la terra e il mare; benedetto e glorificato sia il tuo nome; sia lodata la tua maestà, che ti sei degnata che, per mezzo del tuo indegno servitore, il tuo sacro nome fosse riconosciuto e fatto conoscere in questa nuova parte del mondo”.

L'ammiraglia di Colombo, Santa Maria dell'Immacolata Concezione
L’ammiraglia di Colombo nel primo viaggio fu Santa Maria de la Inmaculada Concepción (Santa Maria dell’Immacolata Concezione).

San Salvador

Alla suddetta preghiera, recitata in latino e la prima parlata nelle Americhe, seguivano il canto del Credo, del Te Deum e tante altre preghiere di ringraziamento. Mentre gli stendardi venivano spiegati, l’Ammiraglio proclamò solennemente: “Nel nome di Nostro Signore Gesù Cristo…”. Procedette a rivendicare la nuova terra per i suoi sovrani, ma non prima di averla prima rivendicata per il suo Divino Maestro, dandogli il nome di San Salvador. (Santo Salvatore).

I dettagli nel resoconto sopra riportato del primo sbarco degli europei nelle Americhe sono piuttosto sconosciuti nei tempi moderni. Gli storici in genere hanno evitato gli aspetti cattolici dei viaggi di Colombo, menzionandoli fugacemente o ignorandoli del tutto. Eppure la lettura degli scritti dello stesso Colombo, insieme alle testimonianze dei suoi contemporanei, mostra che lo spirito cattolico permeava tutti gli aspetti della vita ed era centrale nella missione esplorativa.

Anche se una rivisitazione dettagliata degli eventi del 1492 e successivi va ben oltre lo scopo di questo articolo, esamineremo le ispirazioni cattoliche per la scoperta, che sono essenziali per comprendere lo stesso Colombo. Contrariamente all’opinione di molti storici moderni, e lungi dall’essere un’aberrazione minore, la fede cattolica militante di Colombo fu la fonte della sua grandezza e influenzò ogni sua azione.

Pietà cattolica

Tutte le prove mostrano che Colombo era un uomo di profonda devozione che prendeva la sua fede estremamente sul serio. Uno dei suoi contemporanei, Bartolomé de las Casas, lo descrisse come un uomo di rettitudine e di profonda pietà:

“Osservava fedelmente i digiuni della chiesa, si confessava e faceva spesso la comunione, leggeva l’Ufficio divino come un uomo di chiesa, odiava la bestemmia e le bestemmie profane, ed era devotissimo della Madonna e del serafico padre San Francesco…”

Queste due devozioni avevano molte manifestazioni. Il nome completo dell’ammiraglia di Colombo durante il primo viaggio era Santa Maria de la Inmaculada Concepción (Santa Maria dell’Immacolata Concezione ). Durante il ritorno del primo viaggio, quando le navi rischiavano di affondare, Colombo e i suoi uomini giurarono un pellegrinaggio alla prima chiesa mariana che incontrarono, cosa che realizzarono alle Azzorre due settimane dopo. Al suo ritorno in Spagna, Colombo compì un pellegrinaggio al monastero di Nostra Signora di Guadalupe in Estremadura come solenne atto di ringraziamento.

Lo spirito cattolico di Cristoforo Colombo
In quanto francescano del Terz’Ordine, Colombo veniva spesso visto indossare l’abito francescano.

In quanto francescano del Terz’Ordine, Colombo veniva spesso visto indossare l’abito francescano, in particolare in presenza di clero o nobiltà. La sua stretta associazione personale con i francescani fu determinante nell’assicurare contatti nella corte reale e fornì l’incoraggiamento tanto necessario quando sembrava che l’impresa non avrebbe mai ottenuto il sostegno richiesto. Suo figlio Diego rimase affidato alle cure dei francescani nel monastero di La Rabida vicino a Palos durante il primo viaggio, dove i frati si occuparono della sua educazione. Al suo ritorno in Spagna, Colombo trascorse l’estate del 1493 a La Rabida, preparandosi spiritualmente per il secondo viaggio avvenuto nello stesso anno.

Dopo la morte di Colombo, il suo secondo figlio Fernando scriverà della pietà di suo padre:

“In materia di religione era così severo che per aver digiunato e recitato tutti gli uffici canonici avrebbe potuto essere preso per un membro di un ordine religioso. E quando doveva scrivere qualcosa, non provava la penna senza prima scrivere queste parole: “Jesus cum Maria sit nobis in via”.

Questa iscrizione si trova nella maggior parte delle lettere di Colombo ancora esistenti. Il significato letterale “Che Gesù con Maria sia con noi nel cammino” è una preghiera adatta per un esploratore e potrebbe essere giustamente considerata il suo motto.

Zelo missionario

Gli studiosi si sono affrettati a sottolineare l’influenza del Libro delle meraviglie del mondo di Marco Polo su Colombo e sui suoi contemporanei, e giustamente. Eppure il capitolo che più influenzò lo stesso Colombo fu l’introduzione. In esso leggiamo del viaggio in Oriente del padre e dello zio di Polo, Niccolò e Maffeo Polo, mentre Marco era ancora bambino. I loro lunghi viaggi alla fine li misero in contatto con Kublai Khan, indicato nel libro come il Grande Khan.

Il Gran Khan li interrogò sulla vita in Europa occidentale e sulla fede cattolica, alla quale si interessò. Alla loro partenza, affidò loro una lettera al Papa chiedendo 100 missionari per istruire il suo regno nella fede cattolica, insieme all’olio della lampada del Santo Sepolcro di Gerusalemme. Al ritorno dei Polo in Occidente nel 1268, scoprirono che papa Clemente IV era morto e il lungo interregno che seguì impedì che le richieste del Khan fossero soddisfatte.

Nelle sue suppliche a Ferdinando e Isabella per un periodo di 7 anni, fu il desiderio di Colombo di soddisfare la richiesta del Gran Khan che convinse infine i sovrani ad approvare il viaggio. A bordo della sua nave ammiraglia c’era una lettera indirizzata al Gran Khan dal re e dalla regina, e Colombo fece di tutto per consegnarla. Nel prologo al resoconto del primo viaggio, Colombo affronta direttamente questa missione evangelistica:

“Avevo dato [un rapporto] a Vostre Altezze sulle terre dell’India e su un principe chiamato ‘Gran Khan’. . .come aveva mandato a Roma a chiedere uomini dotti nella nostra Santa Fede affinché lo istruissero in essa, ma il Santo Padre non aveva mai accolto la sua richiesta, e così tanta gente si perse, cadendo nell’idolatria e accettando false e religioni dannose; e le Vostre Altezze, come Cristiani e Principi Cattolici, amanti e promotori della Santa Fede Cristiana. . . ho pensato di mandarmi, Cristobal Colon. . . per vedere come potrebbe essere intrapresa la loro conversione alla nostra Santa Fede”.

Il 6 gennaio 1494, festa dell'Epifania, fu celebrata la prima messa nelle Americhe.
“Era estremamente zelante per l’onore e la gloria di Dio; anelava profondamente all’evangelizzazione di questi popoli e al piantare e fiorire ovunque la fede degli uomini in Gesù Cristo”.

Eppure la missione di completare la richiesta di missionari del Khan non era che un aspetto del desiderio di Colombo di diffondere il Vangelo. Come scrisse Bartolomé de las Casas: “Era estremamente zelante per l’onore e la gloria di Dio; anelava profondamente all’evangelizzazione di questi popoli e al piantare e fiorire ovunque la fede degli uomini in Gesù Cristo”.

Al suo primo incontro con gli indigeni di San Salvador, Colombo conclude: “Ho riconosciuto che erano persone che sarebbero state meglio liberate [dall’errore] e convertite alla nostra Santa Fede con l’amore che con la forza”.

In sei diverse occasioni, Colombo scrisse al Santo Padre chiedendo che fossero inviati missionari nelle isole recentemente scoperte, richiesta che fu soddisfatta. Il 6 gennaio 1494, festa dell’Epifania, la prima messa nelle Americhe fu celebrata da un benedettino che aveva accompagnato il secondo viaggio.

Cinque secoli dopo il fatto, il gesuita americano p. John Hardon osserverebbe: “Una cosa è dire che Colombo scoprì l’America. Un’altra cosa è rendersi conto che ha aperto la porta alla più fenomenale diffusione del cristianesimo dai tempi di San Paolo”.

Spirito crociato

Una domanda sorge dal lettore moderno: “E la ricerca dell’oro?” Come chiarisce Colombo nel suo diario di bordo, il ritrovamento di oro, spezie e altri oggetti di valore è fondamentale per la sua missione, ma non per il motivo per cui alla maggior parte degli uomini viene insegnato.

Il 26 dicembre 1492, Colombo aveva fondato un insediamento improvvisato chiamato La Navidad all’estremità nord dell’isola di Hispaniola dal relitto della Santa Maria, incagliata su una scogliera. Vedendo la mano della Divina Provvidenza, cominciò quindi a scrivere del risultato desiderato:

“Lo spero in Dio quando tornerò qui dalla Castiglia. . . Troverò un barile d’oro, con il quale queste genti hanno commerciato, e che avranno trovato la miniera d’oro, e le spezie, e in quantità tale che entro tre anni i Sovrani si prepareranno e intraprenderanno la riconquista della Terra Santa . Ho già chiesto alle Vostre Altezze di far sì che tutti i profitti della mia impresa siano spesi per la conquista di Gerusalemme, e le Vostre Altezze hanno sorriso e l’hanno detto. . . anche senza la spedizione avevano la voglia di farla”.

Ora che la Spagna era finalmente libera dalla dominazione musulmana (2 gennaio 1492), il grande desiderio di portare la lotta al nemico e completare la liberazione della Terra Santa poteva finalmente realizzarsi. Navigando verso ovest, Colombo mirava ad aggirare l’Islam, ottenendo l’accesso alle ricchezze dell’Oriente in modo da finanziare la riconquista di Gerusalemme. Dalla caduta di Costantinopoli nel 1453, quando Colombo era ancora un bambino, da ogni angolo d’Europa erano giunti appelli per rinnovare la Crociata. Colombo vedeva se stesso come lo strumento per realizzare il fine tanto desiderato.

In una lettera a papa Alessandro VI, Colombo ribadisce la serietà delle sue intenzioni:

“L’impresa deve essere intrapresa al fine di spendere tutti i profitti ivi contenuti per la redenzione del Sepolcro e del Monte del Tempio alla Santa Chiesa.”

Lo storico George Grant conclude succintamente: “Chiaramente, le motivazioni di Colombo furono plasmate dal conflitto durato eoni tra cristianità e Islam. Le prove sono inevitabili. Ha navigato non per scoprire un nuovo mondo, ma per trovare un modo per recuperare quello vecchio.

Il nostro grande debito verso Colombo

Gli eventi del 1492 e successivi avrebbero potuto svolgersi in modo molto diverso. La nazione più ricca del mondo all’epoca era la Cina, seguita dai califfati islamici che si estendevano dal Marocco fino ai confini dell’Estremo Oriente. Perché i cinesi non espansero il loro impero a est attraverso il Pacifico? Perché non è stato un musulmano a stabilire un contatto duraturo tra i continenti? Del resto, perché non è stato un indiano a scoprire l’Europa?

Gli storici moderni non riescono a rispondere a queste domande e concludono che è stato semplicemente un caso che gli eventi si siano svolti in quel modo. Ciò difficilmente spiega il fatto che all’epoca la Spagna fosse la nazione più povera dell’Europa occidentale, in bancarotta dopo il completamento della Reconquista. Eppure non solo la Spagna riuscì a colonizzare ed evangelizzare con successo le Americhe, ma mantenne anche i musulmani fuori dalle Americhe. Se l’Islam si fosse diffuso nelle Americhe al posto del cristianesimo, ciò che oggi conosciamo come gli Stati Uniti avrebbero potuto benissimo essere gli Emirati Arabi Uniti.

Colombo credeva di essere stato scelto appositamente da Dio per portare il Vangelo a un popolo che viveva nelle tenebre e nell’ombra della morte. Credeva che il suo nome, Cristoforo, significasse la missione che era destinato a compiere, come spiegherà più tardi suo figlio Fernando: “Come San Cristoforo portò Cristo sulle acque, così doveva portare la luce del Vangelo sulle acque vasti oceani”.

In conclusione, diffondere la fede cattolica e acquisire ricchezze per finanziare la riconquista di Gerusalemme ai musulmani erano al centro della missione di Colombo. Qualsiasi speranza di ricompense o onori personali era secondaria. Scrivendo al tesoriere reale di Spagna al termine del primo viaggio, egli spiega il motivo per cui tutte le persone, presenti e future, dovrebbero celebrare quello che sarebbe diventato noto come il Columbus Day:

“Ed ora il Re, la Regina, i Principi e tutti i loro domini, così come tutti i cristiani, devono rendere grazie al nostro Salvatore Gesù Cristo che ci ha concesso una tale vittoria e un grande successo. Si ordinino processioni, si celebrino feste solenni, si riempiano i templi di rami e di fiori. Cristo esulti sulla terra come in cielo, per testimoniare la prossima salvezza di tante persone, finora abbandonate alla perdizione. Rallegriamoci per l’esaltazione della nostra fede, come anche per l’aumento della nostra prosperità temporale, alla quale parteciperà non solo la Spagna ma tutta la cristianità”.

Cinque miti su Cristoforo Colombo

1. MITO:   Colombo stava navigando per dimostrare che il mondo era rotondo.

FATTO:   Ogni persona colta alla fine del XV secolo sapeva che la terra era una sfera, un fatto noto fin dall’antichità. In discussione c’era la circonferenza terrestre, che Colombo sottovalutò di un quarto.

2. MITO:   la regina Isabella vendette i gioielli della corona per finanziare il primo viaggio.

FATTO:   Il tesoro reale della Spagna fu esaurito dopo il completamento della conquista di Granada all’inizio del 1492. Tuttavia, Luis de Santangel, il tesoriere reale, riuscì a garantire i finanziamenti contattando le società crociate in tutto il Mediterraneo, così come altri finanziatori provenienti dalla Spagna e altrove. La corona ha stanziato ben poco per finanziare il viaggio.

3. MITO:   C’era un prete a bordo della Santa Maria nel 1492.

FATTO:   A causa dei pericoli connessi, nel primo viaggio non c’erano preti o frati, nonostante la profonda pietà di Colombo. Molti dei dipinti del primo sbarco nel nuovo mondo a San Salvador mostrano un prete con Colombo, contrariamente ai fatti. Nel secondo viaggio c’erano cinque sacerdoti: il benedettino padre Buil; il padre geronimita Ramon Pane; e tre francescani.

4. MITO:   Colombo introdusse la schiavitù nel Nuovo Mondo.

FATTO:   La schiavitù era già diffusa tra gli indiani nativi quando arrivò Colombo. Colombo insisteva sul trattamento equo degli indiani, una politica che gli procurò molti nemici come governatore di Hispaniola. Bartolomé de las Casas, un frate spagnolo che lavorò per la protezione degli indiani, si affretta a criticare i suoi compagni spagnoli per i loro gravi abusi, ma è pieno di nient’altro che rispetto e ammirazione per Colombo. La sottomissione di massa e l’importazione degli africani nelle Americhe iniziarono solo una generazione dopo la morte di Colombo.

5. MITO:   Colombo morì povero, in catene, in una prigione spagnola.

FATTO:   Nonostante il fatto che la corona spagnola ritirò alcuni dei privilegi promessi a Colombo, egli era relativamente ricco al momento della sua morte. Sebbene fosse tornato in Spagna in catene nel 1500 dopo il suo terzo viaggio, il re e la regina si scusarono per l’equivoco e li fecero allontanare.

Il 20 maggio 1506, vigilia dell’Ascensione, Cristoforo Colombo giaceva sul letto di morte nel suo appartamento a Valladolid, circondato dai suoi confratelli francescani e dai suoi figli. Mentre i frati cantavano Compieta, le sue ultime parole riecheggiavano quelle di Cristo sulla croce: In manus tuas, Domine, commendo spiritum meum. (Nelle tue mani, Signore, affido il mio spirito.)

Cristoforo Colombo sul letto di morte
In manus tuas, Domine, commendo spiritum meum.
Nelle tue mani, Signore, affido il mio spirito.

Aggiornato il 14 ottobre 2019.

Ben Broussard 31 agosto 2012

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